¿Qué esperar cuando estás esperando?

Este nota buscará responder a la siguiente pregunta: ¿Cuánto tiempo un equipo puede ser mediocre en la NBA?

Idea y “metodología”

Este «proyecto» empezó un mes atrás cuando, dado que tengo que cubrir a los Bulls y llevaba años sin prestarle ni un ápice de atención al equipo (desde el trade de Butler, junio del 2017, para ser más preciso) debido a su mal rendimiento las últimas temporadas. Entonces me pregunté: “¿Cuánto tiempo más pueden ser irrelevantes?”. La pregunta me llevó a una duda aún mayor: ¿Cuánto tarda un equipo en salir de la mediocridad? Entonces me dispuse a averiguar la respuesta a la pregunta, pero para eso tuve que definir lo que iba a estudiar (mi sujeto de estudio). No fue sencillo definir lo que yo percibo como mediocre. Uno podría decir que es todo equipo que gana menos de la mitad de los partidos en una temporada, pero conjuntos como los Hawks del 2008, Bucks del 2013, Celtics y Knicks en 2004, entre otros (si ven una tendencia en los nombres, no es casualidad) han entrado a los playoffs con marcas peores, por lo que al menos a mí entender ni el récord ni el porcentaje de victorias (victorias/partidos totales) nos indican realmente la situación del equipo. Una manera más formal de decirlo es que esa información está en un vacío, no nos indica la situación de la liga en ese momento: 50 victorias no son lo mismo en distintas temporadas, ni siquiera lo son en la misma campaña, pero en distintas conferencias. Teniendo esto en cuenta, consideré como parámetro para indicar el nivel del equipo ese año su posición en la conferencia. Tomé la décima posición como inicio porque, en general, si estás en esa posición, estás por fuera de la carrera para entrar a los playoffs en la mayoría de los años. Lo cierto es que podría haber tomado la diferencia en victorias entre la octava posición y la que estoy analizando, pero no se me cruzó por la mente.

Ahora bien, lo cierto es que un equipo por salir décimo no tiene por qué ser considerado mediocre. Sin ir muy lejos, la temporada anterior los Warriors fueron los últimos de su conferencia y no son lo que yo consideraría un equipo mediocre. Su posición se debió a las lesiones de la mayor parte de sus mejores jugadores. Entonces un equipo mediocre no es un equipo que tiene un mal año, sino uno que mantiene su mala posición por más de un año. ¿Cuántos? Debido a mis limitaciones para programar, decidí que dos eran más que suficientes. En el análisis que realicé se sigue el rendimiento anual del equipo hasta el primer año que rompe la condición, es decir, que obtiene una posición menor a décimo.

Tomé información de la NBA durante el suficiente tiempo como para tener una muestra lo suficientemente grande para que los datos obtenidos fueran significativos. La información comienza en 1990, más que nada porque además de ser 30 años de información, el dataset me debería servir más adelante para otros análisis. La información para realizar todo el trabajo fue tomada de: https://www.landofbasketball.com

El gráfico

El panel interactivo que se presenta muestra por un lado una tabla con equipos y temporadas que pueden ser editadas por el lector de la nota. Además, da algunos datos importantes tanto del año como del equipo. Por otro lado, tenemos los gráficos de cada equipo que agregamos, que muestran cómo se fueron desarrollando los equipos desde que empiezan a cumplir con la condición propuesta (que el equipo esté dos años o más en la décima posición o peor) hasta el primer año que rompen la tendencia. También tenemos las hojas, que es donde se encuentran por separado tanto el gráfico como la tabla para poder apreciar con mayor facilidad los mismos. Si por alguna razón prefieren ver el gráfico en formato de computadora en vez del celular pueden hacerlo acá, les diría que es la mejor manera para verlo (para añadir equipos vayan a la viñeta «Panel»).

Datos e ideas interesantes obtenidas

La verdad es que teniendo tantos datos para ver es que se puede obtener mucha información, pero dada mi escasa capacidad estadística voy a limitarme a cosas de análisis fácil. Para empezar, puedo mencionar que el equipo que me dio la inspiración para esta nota, los Bulls de esta temporada, cumplen con los requisitos y se encuentran en el tercer año de la zona de la «mediocridad», de salir décimos o peores esta temporada sería su cuarto año consecutivo en la zona. En promedio, un equipo tarda un poco más de 4 temporadas (4,23) en salir de la zona de «mediocridad» antes mencionada, el equipo rompió la tendencia en su mayoría saliendo en el noveno puesto, pero en promedio su posición fue el sexto puesto, por lo que ya respondimos la pregunta que me llevó a hacer esta nota.

Por otro lado, los equipos con más años seguidos en la zona de «mediocridad» fueron los Timberwolves y los Kings con 12 (2005-2017), y en un tercer puesto no muy lejano aparecen los Warriors con 10 (1995-2005). Además, Minnesota lleva 20 de los últimos 30 años en la zona de la «mediocridad». En el otro extremo, tenemos equipos como los Spurs, Pacers y Rockets que nunca fueron mediocres, lo que es bastante increíble; otro caso notable es Miami, que solo estuvo una vez en la zona de «mediocridad» durante 2 años (2000-2002), hasta la aparición de Dwyane Wade. Lo mismo sucede con Utah (2012-2014). El caso más interesante que hay es el de los Lakers en 2019, es decir, cuando Davis y LeBron comenzaron a jugar juntos, siendo este el único equipo en salir de la zona de «mediocridad» catapultados directamente al primer puesto.

Como último dato interesante tenemos que los Warriors, Clippers, Nets, Grizzlies y Knicks estuvieron en 14 de los últimos 30 años en la zona de «mediocridad». Comparten este número a pesar de que los Grizzlies son una franquicia relativamente nueva (fundada en 1995), es decir, que los ahora locales en Memphis han pasado el 60% de sus temporadas en la susodicha zona.

Conclusiones

Si bien la información en el vacío no dice mucho, hay ciertas conclusiones que podemos sacar. Para empezar, que si un equipo empieza un proceso de reformas estructurales que lo lleve a entrar en la zona, es probable que tarden cuatro años en salir y que la salida no sea muy espectacular, sino que posiblemente este equipo sólo luche para entrar en playoffs y no mucho más. Por último, teniendo en cuenta que sólo 14 de los 30 equipos pudieron estar menos de 10 años en esta zona, la misma nos muestra lo difícil que es mantenerse constante a lo largo del tiempo y, si bien es un proceso que toma muchas temporadas escaparle a la mediocridad, es casi imposible.

Creo que la conclusión más importante que pude extraer de todo este análisis es el rol vital que juega en la franquicia la cultura y la infraestructura previamente establecidas. El hecho de que equipos como San Antonio, Indiana y Houston nunca hayan entrado en la zona habla que, más allá de que han tenido talento en su plantilla (Duncan, Miller, Olajuwon, por nombrar un par), lo único que puede mantenerse constante durante tanto tiempo es la infraestructura y la cultural. Estos dos componentes, si bien esotéricos y no tangibles, es lo único que se me ocurre que puede mantenerse a lo largo de 30 años. Los entrenadores cambian, los jugadores cambian, los dueños cambian, es decir, la franquicia está en constante cambio, pero hay algo que pareciera que logra que la misma mantenga su nivel de excelencia. Otra clara muestra de esto es que equipos como Minnesota a pesar de haber estado muchísimos en la zona de «mediocridad», lo que te lleva a tener muchas oportunidades en la lotería (en su equipo actual conviven dos picks #1), no logran establecerse como un buen equipo. Es más, muchos de sus jugadores suben su nivel cuando dejan la franquicia.

No estoy seguro si son necesariamente la cultura y la infraestructura las características vitales para que un equipo pueda mantener su nivel a lo largo del tiempo, es probable que sea una visión muy simplista y el factor suerte sea mucho más determinante, pero no hace menos interesante plantearnos esa pregunta.

La imagen central de la nota se obtuvo de: https://www.caracteristicas.co/tiempo/

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