Habrá algo de Kobe con Devin Booker en Tokio

23 de marzo de 2016. Kobe Bryant se encontraba en pleno tour de despedida luego de avisar que esa temporada sería su última como jugador. Ese martes, Los Angeles Lakers visitaba el -por aquel entonces- Talking Stick Resort, de Phoenix Suns. Kobe finalizó con 17 puntos en una derrota 107-119 que, salvo por algunos minutos, no tuvo mucha emoción. Por eso, a pesar de las ovaciones que recibió KB24, el protagonista de la noche fue el novato de 19 años, Devin Booker.

Booker y Bryant se enfrentaron por primera y última vez ese día, ya que Kobe no había disputado los tres juegos previos ante los Suns. Sin embargo, aquella noche quedó marcada de por vida para el joven Devin. No solo la rompió toda con 28 y 7 asistencias ante uno de los mejores de la historia, sino que un rato después de la bocina final recibió uno de los mejores recuerdos de su vida. “Sé legendario”, le dijo la estrella de Los Angeles Lakers, y se lo firmó en unas Kobe blancas.

Kobe se vio reflejado en el rookie, ambos son escoltas y seleccionados en el mismo puesto del Draft (13). Aún así, lo que más los asemeja es la actitud con la que juegan, y eso le trajo recuerdos a la leyenda Laker.

Lo más lindo del básquet, y lo más importante de mi carrera, es poder pasarle la antorcha a la nueva generación, y que ellos tengan el mismo espíritu, que aprendan las mismas técnicas, que tengan la misma mentalidad. Para mí, lo mejor es eso. Hoy jugué contra Booker y, a la primera que la agarró, me atacó con mis movimientos. ¡No vas a ganarme con mis movimientos! Pero me encantó ver eso, porque me acordé que yo hice lo mismo con MJ. Devin es un jugador fantástico, tiene la actitud y el espíritu competitivo que corresponde.

– Kobe Bryant en la conferencia post partido ante Phoenix

La carrera de Book tuvo un crecimiento espectacular. Durante su etapa en la universidad era suplente, pero en su primer año NBA promedió 13.8 puntos e integró el primer equipo de rookies. Para la segunda temporada subió a 22.1 y en la tercera se fue hasta los 24.9. Incluso en su segunda campaña, el 24 de marzo de 2017, hizo una completa locura con tan solo 20 años: 70 puntos, décimo máximo registro en un partido.

Booker es un recital ofensivo constante. Rompió récords al ser uno de los más jóvenes en convertir 1000, 2000, 3000, (…) 7000, 8000. Todos ante el ojo vigía de Kobe Bryant. Pero tristemente, antes de que Devin alcanzara su mejor momento, Kobe nos dejó físicamente luego de un accidente con su helicóptero.

Aquel 26 de enero del 2020 fue el más triste del año, y eso que recién arrancaba. En la NBA se hicieron homenajes en cada partido e incluso el MVP del All Star Game recibió el nombre de Black Mamba. De los jugadores, quien no lloró esa semana de baloncesto. Los Suns se enfrentaron a los Grizzlies la noche siguiente y Devin no contuvo para nada sus sentimientos.

Es obvio que después de sus palabras, Kobe se transformó en su jugador favorito, si es que no lo era antes. Marcó un antes y un después en su vida, y si bien no hay una foto de ellos dos entrenando juntos, ambos se volvieron muy cercanos. Es normal que haya tenido unos malos días.

Esa temporada fue de las mejores de los Suns de los últimos años. Con un cierre de 8-0 en aquella burbuja de Orlando, quedaron décimos a las puertas del Play-in y de los Playoffs. Es más, Booker dio cátedra con un promedio de 30.5 puntos en esos últimos partidos.

PHOENIX, AZ - JUNE 20: Devin Booker #1 of the Phoenix Suns warms up before the game against the LA Clippers during Game 1 of the Western Conference Finals of the 2021 NBA Playoffs on June 20, 2021 at Phoenix Suns Arena in Phoenix, Arizona. (Barry Gossage/NBAE via Getty Images)
En la serie ante Lakers de esta temporada, Booker dijo que sintió la presencia de Kobe

Sin embargo, a pesar de los buenos años de Devin, nada bueno ocurría en el desierto de Arizona hasta la llegada de Chris Paul este curso. Él y Booker lograron una temporada histórica para Phoenix al llegar a la final por primera vez desde 1993, a pesar de la derrota en seis juegos ante Milwaukee Bucks. Es más, en este mismo año, Book continuó haciendo historia por su cuenta al transformarse en el quinto más joven en convertir 9000 puntos, justo detrás de Kobe.

Te lo dije con Donovan Mitchell como Dwyane Wade 2.0, es especial. Devin Booker es el próximo Kobe Bryant. Lo digo en la televisión nacional, es oficial. Está en su primera aparición en los playoffs y es la opción número uno, con un promedio de más de 28. Hizo un triple-doble con 40 puntos en el primer juego de las finales de conferencia. Y por su forma de jugar, es un asesino. ¿Y adivina qué? Los Clippers necesitan que Kawhi vuelva para derribar a ese chico.

– Stephen A. Smith en First Take (ESPN) el 21 de junio de este 2021

Algo que sí los diferencia es la edad con la que debutarán con la absoluta de Estados Unidos. Con apenas 25 años, Devin Booker conforma la lista de los 12 jugadores que viajarán a Tokio 2020+1 para los Juegos Olímpicos, mientras que Kobe debutó con 28 en el torneo de Las Américas de Las Vegas 2007. Sin embargo, también tenemos similitudes en este aspecto, ya que los dos fueron parte de un proceso que llevó a USA a la cima luego de varios años de malos resultados.

Pero a pesar de todas estas comparativas/similitudes y lo cercanos que eran, nada une más a Kobe Bryant y Devin Booker que su estilo de juego, ética de trabajo y mentalidad. Ambos fueron comparados en muchas ocasiones, ya que pocos jugadores como ellos meten tiros que son impensados para cualquier ser humano con tanta frecuencia. Y si bien Booker dice no merecer las comparaciones con el juego de Kobe, ha comentado que siempre busca mantener la misma mentalidad, por lo que debemos estar felices. En Tokio tendremos cosas de Kobe de la mano de Devin Booker, quien trabaja día y noche para volverse legendario.

Juma Honeker

Periodista deportivo. Jugaba al básquet y algunos dicen que me retiré por malo, pero prefiero decir que me lesioné la rodilla. Ahora solo escribo. Twitter: @JumaHoneker / Instagram: @Jumaahoneker2

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